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miércoles, 4 de junio de 2008

MathTrax, software desarrollado por la NASA, permite a estudiantes con discapacidad visual “escuchar” complejas gráficas matemáticas

Hasta hace poco, los estudiantes ciegos y con discapacidad visual encontraban extremadamente difícil estudiar ciertas materias y hacer carreras en ciencia y tecnología, porque no podían ver las gráficas y otras representaciones visuales. Pero ahora, un equipo de la NASA ha creado un software, o programa informático, fácil de usar que permite a los estudiantes graficar ecuaciones, manejar los datos y entenderlo todo por medio de texto, tonos y lenguaje hablado.



04/06/2008 - Tiflotecnia
El programa, que se llama MathTrax, transforma gráficas y ecuaciones en tiempo real en palabras, de manera que los estudiantes tienen múltiples formas de procesar información compleja. “Para los niños ciegos o con visión deficiente… MathTrax es una herramienta que les permite trabajar junto con compañeros que tienen una visión normal, en sus clases de matemáticas y ciencia”, afirma Robert Shelton, un matemático ciego de la NASA, que colaboró con Terry Hodgson y Stephanie Smith en el desarrollo de MathTrax.

Shelton se dio cuenta de que “aun hoy, cuando la moderna tecnología asistiva debería solventar los obstáculos de acceso a las carreras de ciencia, tecnología, ingeniería y matemáticas (STEM), muchos estudiantes ciegos que de otra manera serían capaces, son desviados de los cursos de matemáticas y ciencia que les podrían proporcionar la base para más educación, empleo e independencia’.

Su equipo en la NASA tenía “una larga historia de desarrollar innovadoras aplicaciones tecnológicas educativas tales como juegos, simulaciones y herramientas de descubrimiento del conocimiento, y consideramos que el desarrollo de una herramienta de matemáticas accesible sería una manera de que nuestros esfuerzos pudiesen marcar una diferencia más grande para una población que, de lo contrario, estaría marginada”.

A la dirección de la NASA “le encantó la idea” cuando el equipo de Shelton la propuso, afirmó. “Lo que hacemos es muy diferente de la actividad principal de la NASA, pero se entiende generalmente que es esencial ensanchar la vía para las carreras de STEM, no sólo para la misión de la NASA, sino para la seguridad y prosperidad a largo plazo de nuestra civilización”.

“Al igual que los demás proyectos de tecnología educativa de la NASA, tenemos que competir por recursos y operamos con un [presupuesto] muy reducido, pero la NASA tiene una orgullosa historia de intentar ideas innovadoras que funcionen, y MathTrax es definitivamente una de ellas”, indicó Shelton.

En un campamento de ciencias de la NASA para estudiantes con discapacidades visuales llamado “Rocket On”, los estudiantes utilizan MathTrax para tratar con cohetería – el estudio, experimentación y uso de cohetes – para la planificación de misiones y trayectorias, así como el análisis de datos.

“No existía otra herramienta en el planeta que les hubiese permitido realizar el campamento de cohetes sin un ingeniero que les ayudara”, dijo Shelton en un artículo de la NASA sobre el campamento. “Y este año, los niños lo hicieron por su propia cuenta”.

Además de analizar los lanzamientos de cohetes, los niños pueden utilizar MathTrax para estudiar los cambio en la capa de ozono, ilustrar las interacciones aéreas y marítimas, estudiar la distribución de las precipitaciones, pronosticar cambios en los ecosistemas, investigar la naturaleza de los agujeros negros, explorar la expansión del espacio, estimar la actividad solar, modelar el viento solar, comparar las adaptaciones del cuerpo humano a la microgravedad, observar los efectos de la radiación espacial, así como representar y modelar información científica.

MathTrax recibió un premio educacional del Museo Tecnológico de la Innovación durante una ceremonia celebrada el 7 de noviembre en San José (California). Se otorgó el premio en base a la recomendación de un panel de jueces internacionales.

En 2006, MathTrax se clasificó en segundo lugar en la categoría de Software del Año de la NASA.

MATHTRAX TAMBIÉN ES UTIL PARA ESTUDIANTES CON VISIÓN NORMAL

MathTrax puede ser de utilidad para cualquier tipo de estudiante, y ayudarle a profundizar el entendimiento matemático. De hecho, “tenemos abundantes pruebas anecdóticas de que la mayoría de nuestros usuarios tienen una visión normal”, afirmó Shelton al Servicio Noticioso desde Washington. “Se han realizado más de 100.000 descargas hasta la fecha, y estoy muy seguro de que la mayoría de esas personas pueden ver. No haber completado los estudios básicos de álgebra representa un problema de miles de millones de dólares anuales en Estados Unidos, y una herramienta como MathTrax puede marca una diferencia para alguien que tenga problemas con conceptos gráficos”.

La mayoría de los estudiantes de matemáticas están familiarizados con las calculadoras gráficas, que convierten las ecuaciones matemáticas en formas visuales. MathTrax presenta la ecuación en formas adicionales, proporciona una descripción de texto y una versión de audio de la gráfica, con sonidos que se correlacionan con la imagen visual.

Uno de los aspectos más fascinantes del software es que un estudiante puede realmente escuchar la música de ciertas ecuaciones. Según Shelton, “si las miran, verán cómo lucen las ecuaciones. Si las escuchan, oirán qué sonido tienen”.

“MathTrax demuestra cómo el software de graficas puede hacerse más accesible para todos. Hemos hecho que la tecnología esté disponible, en todo el mundo, con la publicación en código abierto del Kit de Desarrollo de Software para la Máquina de Descripción Matemática (Math Description Engine Software Development Kit). Esperamos que los investigadores y la industria desarrollen más esta tecnología y la apliquen en la mayor cantidad de campos posible”. Shelton indicó que hay una propuesta pendiente para elaborar una versión en idioma español de MathTrax.

Enlace para conseguir el programa

Moverse en Second Life sólo con la mente ya es posible

La universidad japonesa de Keio ha conseguido que un hombre con parálisis consiga hacer andar a su avatar en Second Life a través de las ondas cerebrales. El próximo paso será escribir mensajes de texto con tan sólo pensar en las letras.

Investigadores japoneses han conseguido que un hombre con parálisis pueda mover a un personaje virtual de Internet mediante sus ondas cerebrales.

El experimento ha sido realizado en la Universidad de Keio, donde un hombre de 41 años, que sufre atrofia muscular desde hace más de 30 años, ha conseguido, sin hacer uso del ratón ni del teclado, que un personaje de Second Life camine y hable con otro.

Durante la prueba, los investigadores monitorizaron las ondas del cerebro relacionadas con las manos y las piernas. Ya que el paciente no puede mover las piernas, sólo tuvo que imaginar que estaba caminando para que su avatar en Second Life se dispusiera a hacerlo.

Los investigadores de la universidad aseguran que es la primera vez que una persona con parálisis es capaz de conocer a un avatar y tener una conversación en un mundo virtual.

El próximo paso de la investigación es intentar que pacientes con parálisis puedan crear mensajes de texto seleccionando las letras con su mente.